Raising Butterflies

This post is formatted to reflect an original journal entry.


Woke up and took care of the caterpillars. How striking they are to look at. Such vibrant stripes of yellow, white, and green. It’s amazing how they’ve grown in the past four days, since I first discovered eight—now fourteen—little ones on a dill plant that’s since been surrounded by protective netting. Although the caterpillars can leave whenever they want to (or whenever they run out of dill). I read that Eastern black swallowtails are notorious for building their chrysalises away from their main food source, a good 20 or 30 feet sometimes. Won’t be long now. But I hope at least one or two stick around and make their transformations inside the butterfly house.

Anyway. Been considering writing a post on holistic thinking and its relationship to creativity. The idea first came to mind after a thought-provoking conversation with João-Maria. We were talking about ways in which creative people think differently. Including the trials, tribulations, and agonies of trying to turn ourselves into better abstract thinkers, debaters, analyzers, and logicians. Real intellectuals. And failing. Again and again. I thought: I should write about this. I’ll bet almost all creative people have had the experience of feeling stupid in the classroom. Or the workplace. Or any environment that’s equally restrictive. Because I was convinced this phenomenon we were discussing was linked to creativity. And sometimes, it seems, we creatives make clumsy intellectuals. At least I know I do. 

In my mind, I call it material thinking, but what I’m referring to is a kind of visceral or sense-driven thinking. And in many ways is tantamount to thinking with the whole person (or at least more of the person). The result: always a blending of emotions, aesthetics, non-linear or intuitive insights, often without the intervention of rational awareness. The kind of thinking that results in the construction of beautiful and effective metaphors. But that also means our work is generally of a different character than our peers’ and colleagues’ and probably made us wonder why, as students, we felt we were going right when everyone else was always going left. And we could never do what we were told to do without radically changing the assignment.

It’s a kind of thinking that’s never one-dimensional or dehumanizing—in fact, I think the result is quite the opposite. An infusion of humanity into what may be otherwise dry, rote, abstract conversation.

Made an important observation about this yesterday. I was having some trouble writing and said to myself, I know. I’ll go for a swim. Because I always think better when I’m moving. Whether it’s swimming, walking, hiking, or yoga. And it gives me the distinct impression I am thinking with my body. A kind of moving meditation. And am not a very effective or original thinker when I’m just sitting at a desk trying to use my head (always an exercise in futility). 

This may be an odd (and silly-sounding) thing to say, but I’m going to say it anyway: I don’t think well with my head. Best if the rest of my being is involved. If I’m moving. Even better if I’m moving outdoors. Fully, sensorially aware, engaged and alive. Sights, smells, sounds of nature. If I’m working with my hands, feeling dirt beneath my fingertips in the garden, chopping vegetables, or even just hanging out in tree pose, honing my sense of balance and focusing on the rhythms of my own breath.

It’s like a kind of aesthetic/kinesthetic/all-over intelligence. A non-linear, non-compartmentalized thinking that I imagine is far more common in creative people. But of which we are all, certainly, capable. And seems to hinge on the development of the whole person.

The mainspring of creativity appears to be the same tendency which we discover so deeply as the curative force in psychotherapy—man’s tendency to actualize himself, to become his potentialities. By this I mean the directional trend which is evident in all organic and human life—the urge to expand, extend, develop, mature—the tendency to express and activate all the capacities of the organism, or the self. – Carl R. Rogers

I couldn’t agree more. Creativity is the language of the whole person in action.

I am suddenly struck by a thought: I know some psychologists consider divergent thinking a genesis of creative activity. But my inner experiences and observations tell me that’s only partially right. And that divergent thinking is one of the last stages of a very long, slow, arduous process. One that begins when the whole person encounters the world. Physically, emotionally, sensorially. Especially sensorially. And the resulting amalgam of thoughts and sense impressions that are slow to come. And even slower to come together. I imagine many of you reading this are slow thinkers just like I am. But when the moment of inspiration comes, it’s as if the proverbial flood gates have opened. In those moments of heightened mental energy, clarity, ecstasy. The wild and colorful proliferation of visions and ideas. When all the world is teeming with possibility. The moments we wait for. And the moments that make all the creative waiting, as Rollo May calls it, worthwhile. I laugh to myself. It’s a lot like raising butterflies, really.

Images From the Butterfly House

Eastern Black Swallowtail Caterpillars

IMG_1401 2

American Swallowtail
Male Eastern Black Swallowtail (image from Depositphotos)
Female Eastern Black Swallowtail (image from Depositphotos)

6 thoughts on “Raising Butterflies

  1. Bien que mon niveau d’anglais ne soit pas très élevé, j’ai trouvé votre article très intéressant. Si je l’ai bien compris, vous analysez en profondeur les différentes modes de penser… Un ami psychologue m’a dit qu’il y a quatre: le mode ‘Leibnizien’ (pour ce style de pensée, c’est la théorie qui est le plus important). Le mode ‘Kantien’ (la dialectique est le plus important). Le mode ‘Hegelien’ (centré sur le conflits d’idée), et le mode ‘Lockeen’, un style qui pourrait être celui que j’utilise.

    Dans ma tête, par exemple, les jours de la semaine ont des couleurs: le lundi est ocre, le mardi vert, le mercredi bleu, le jeudi jaune, le vendredi violet. Les mois sont également colorés, tout comme les noms des pays. Quant aux chiffres et aux dates, en plus d’avoir leur propre couleur, ils suivent une représentation spatiale parfaitement identique à celle du jeu d’échelle de mon enfance. Je suis, sans aucun doute, un synesthète.

    Presque toujours, aa tête tourne trop vite, ma bouche a du mal à suivre mes propres pensées, se délecte des obsessions et passe régulièrement en mode obsessionnel. Ma tête adore tisser des idées, alors je me retire, souvent à la surprise des gens autour de moi. Je peux passer une demi-heure, une heure à ne rien faire, à regarder dans le noir, à tisser simplement un fil de pensée.

    Comme vous pouvez le voir, ma tête a l’air assez bizarre. Avec tout ça, je pense que je pense trop 🙂 J’ai lu des articles sur la psychologie, des références croisées, des tests. Cela semble fonctionner de la même manière que les personnes atteintes du syndrome d’Asperger, une facette de l’autisme de haut niveau (écoutez: dont l’autisme n’est pas visible à première vue). Sans diagnostic officiel, il est difficile de m’appeler «autisme de haut niveau», mais disons simplement qu’il y a des similitudes troublantes … qu’en pensez-vous? Merci bien

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    1. Merci pour vos commentaires, J. C’est intéressant ce que vous dites sur les similitudes entre les corrélats psychologiques de la créativité et de l’autisme. Je ne connais pas grand chose à l’autisme, mais puisque vous me le demandez, voici mon avis:

      Moi aussi, je suis synesthète. Les nombres et les jours de la semaine ont des couleurs pour moi. Et les mois de l’année aussi. J’ai aussi un ami qui a Aspberger. C’est une personne charmante et gentille, mais ses compétences sociales sont altérées. Il ne répond pas bien aux signaux sociaux ou conversationnels. Et il est (très évidemment) facilement surstimulé parfois. Il exécute des comportements qui ressemblent presque à des «tiques» ou à des compulsions lorsqu’il est anxieux et débordé. Il est également très créatif. Un artiste.

      Je pense qu’il est très sensible aux stimuli sensoriels, tout comme de nombreuses personnes créatives semblent l’être. Mais alors que vous ou moi (parce que je fais cela aussi) pouvons nous retirer dans un espace sombre et apaisant pour s’asseoir avec nos pensées, méditer, imaginer ou traiter de manière constructive le dépassement, il ne le peut pas. Il semble ne pas avoir la capacité de gérer des pensées accablantes ou obsessionnelles, des personnes agressives ou des environnements à stress élevé. Au lieu de cela, il exécute ses compulsions rituelles, devient si distant que vous pouvez à peine lui parler, comme s’il avait mentalement “vérifié”. (Quand j’y pense, il y a des moments dans ma vie où je me suis senti tellement submergé par des environnements de stress élevé que je m’en suis probablement approché ou que j’ai vécu quelque chose de similaire.)

      La plus grande différence entre nous, à mon avis, n’est pas la sensibilité ou la créativité, mais la capacité de notre cerveau à gérer les informations sensorielles. Mon cerveau le gère dans un sens. Et son cerveau y réagit dans un autre. Sur la base de mon expérience et de mes interactions limitées, c’est mon avis.

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      1. Ma tête a tout un répertoire de phrases-clés pour presque toutes les situations. Je me fais l’effet d’un perroquet savant, qui a appris à répondre ce qu’on attendait de lui, mais des fois, la machine s’enraye, et c’est le blanc total. C’est ce qui se passe maintenant … Alors, au revoir poète. J’apprécie profondément votre réponse. 🙂

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  2. Firmly believe in differently intelligence types, e.g. along the lines of Howard Gardner’s theory of multiple intelligence. Certainly, logical-mathematical is not the only type, not the only sort of value.

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